Les aspirateurs et tondeuses à gazon autonomes sont déjà une réalité, mais la même idée peut-elle être appliquée à une machine de 7 tonnes pour enlever la neige d’une piste d'atterrissage ? Pour le prouver, Valtra et Nokian Tyres se sont associés à trois autres sociétés finlandaises en mars 2019 pour un projet commun, afin de valider leur concept sur l'aéroport le plus au nord de l'Union européenne. Deux Valtra T254 Versu équipés de pneus Nokian Hakkapeliitta TRI, tractant chacun une balayeuse-souffleuse de 4,5 m de large, ont dégagé de façon autonome la piste d'atterrissage de l'aéroport d'Ivalo, en Laponie finlandaise. 

"Runway Snowbot est une démonstration de faisabilité, qui vise à montrer qu’en combinant le savoir-faire de cinq sociétés finlandaises, les pistes d'aéroport peuvent être dégagées d'une nouvelle manière : plus sûre, plus durable, plus économique et plus confortable", a déclaré Matti Tiitinen, responsable commercial de marque senior, Valtra Scandinavie, Pays baltes, Europe de l’Ouest et Europe centrale. 

Les tests effectués pendant l'hiver 2018-2019 ont été couronnés de succès pour toutes les parties. Même si le projet n'est pas encore prêt pour une mise en œuvre commerciale, il ouvre la voie à une nouvelle façon de penser. 

"Les tracteurs constituent une alternative intéressante pour les flottes d'aéroports où des largeurs de travail de 4,5 mètres sont suffisantes. Le coût total de possession des tracteurs est considérablement moins élevé que celui des camions et beaucoup plus polyvalent, car ils peuvent être utilisés pour d'autres tâches telles que le déneigement en hiver ou le fauchage en été", commente Tero Santamanner, spécialiste en équipements de machines de Finavia. 

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